Nube arrastra a la industria a la baja

 

Un reciente análisis realizado por los periodistas del New York Times, David Streitfeld y Don Clark, asegura que se forman nubarrones sobre el cielo tecnológico debido a los bajos rendimientos de las empresas. Entre otros factores, los analístas citan la baja de precios y demanda en chips, memorias y otros componentes causada por los grandes proveedores de nube. El diario compara el fenómeno actual con la caída tecnológica del 2000.

 

El periódico dice como ejemplo que los consumidores chinos han retirado sus gastos, abriendo un agujero de $ 9 mil millones en los ingresos trimestrales recientes de Apple. China fue nuevamente culpable cuando Nvidia advirtió el mes pasado que sus ingresos estarían un 20 por ciento por debajo de las expectativas, aunque el fabricante de chips gráficos también culpó a la baja demanda de los mineros de Bitcoin y los centros de datos en la nube.

 

Intel, por su parte, citó la intensificación de “preocupaciones comerciales y macro” para los resultados financieros en enero que no cumplieron con las expectativas. Y Samsung, otra potencia de semiconductores, dijo que las ventas cayeron un 10 por ciento en el cuarto trimestre debido al debilitamiento de la demanda de sus chips de memoria de los centros de datos y los teléfonos inteligentes.

 

En China, los teléfonos inteligentes, Bitcoin y la computación en la nube se encuentran entre los principales impulsores del auge tecnológico, que a su vez ha impulsado la economía mundial durante la última década. Las advertencias sobre una desaceleración en las ventas de este año provinieron de los proveedores de grandes chips que también incluyen a Taiwan Semiconductor Manufacturing Company, Micron Technology y Western Digital.

 

Los autores recuerdan que el año pasado, los fabricantes enviaron un asombroso billón de chips y otros dispositivos semiconductores, un 10 por ciento más que el año anterior, según estimaciones de IC Insights. Pero 2019 se perfila como una historia muy diferente, ahora que varias fuentes importantes de demanda de chips parecen estar disminuyendo.

 

La idea de que una caída de chip podría llevar a una desaceleración general evoca recuerdos de 2000, cuando un día la tecnología tuvo un futuro ilimitado y al siguiente se estrelló en lo que se conoció como la quiebra de las punto-com.

 

En aquel entonces, los inversores no mostraron piedad. Intel hizo lo que parecía un modesto ajuste a su pronóstico de ingresos para el tercer trimestre de 2000, y dijo que aumentaría entre un 3 y un 5 por ciento en lugar de entre un 7 y un 9 por ciento. El valor de la compañía se redujo casi un 30 por ciento en los siguientes días.

 

Este año, con una baja similar, los inversionistas lo rechazaron. Intel perdió alrededor del 5 por ciento de su valor en una semana. Aunque reconoció los paralelismos con el año 2000, Gene Munster, director de investigación de Loup Ventures, una firma de capital de riesgo, dijo: “Creo que esta vez es diferente”.

 

En aquel entonces, entre los mejores clientes para las firmas de chips establecidos estaban las empresas de nueva creación, que tenían más sueños que ingresos. Cuando las empresas de nueva creación fallaron, las empresas de chips se pusieron en peligro. La tormenta duró años.

 

Estas son todas compañías reales ahora, con clientes reales”, dijo Munster. “La gente está dispuesta a mirar más allá de algunos meses difíciles“.

 

Incluso si los problemas no persisten, son un recordatorio de que la demanda no es eterna. Eso parece ser lo que sucedió con los teléfonos inteligentes, que utilizan múltiples variedades de chips para ejecutar software, procesar datos y conectarse a redes celulares.

 

Otras empresas también parecen estar debilitándose, incluido el mercado de servidores utilizados por los operadores de servicios en la nube, como Amazon, Microsoft y Google. Las ventas de chips de alto precio para dicho hardware han generado ganancias para compañías como Intel y Nvidia, pero ahora dicen que los compradores de equipos para los centros de datos se han vuelto cautelosos.

 

Los proveedores de servicios en la nube pasaron del desarrollo de capacidad a la capacidad de absorción“, dijo Robert Swan, quien en ese entonces era el director financiero y el director ejecutivo interino de Intel, en una conferencia telefónica luego de que Intel publicara los resultados del cuarto trimestre. (Recientemente, Swan se convirtió en el director ejecutivo de Intel).

 

NYT dice que los observadores de la industria de la tecnología desde hace mucho tiempo comenzaron a detectar señales de problemas a finales de la primavera pasada en el mercado de chips de memoria, un componente esencial en las computadoras que en décadas pasadas provocaron tensiones comerciales entre los Estados Unidos y sus rivales en Japón y Corea del Sur. Los fabricantes de una categoría clave llamada memoria dinámica de acceso aleatorio, o DRAM, han sufrido una escasez de productos y una gran saturación de precios que anunciaban precios y anunciaban cambios de fortuna para la industria en general.

 

De acuerdo con los datos de Gartner, durante el colapso de las punto com de 2001, los ingresos de DRAM se desplomaron un 63 por ciento, mientras que los ingresos totales de semiconductores cayeron un 31 por ciento.

 

Pero las condiciones cambiaron dramáticamente a lo largo de los años a medida que los fabricantes huían de la falta de ganancias, dejando a tres de los principales fabricantes de DRAM: Samsung, Hynix y Micron. Han sido lentos para aumentar la producción, lo que les permite mantener sus precios altos. Y también se beneficiaron a medida que la memoria se hizo más importante en los teléfonos inteligentes, el hardware del centro de datos y otros productos más allá de las computadoras personales que una vez impulsaron la mayoría de las ventas.

 

Los precios de DRAM alcanzaron su punto máximo en junio pasado y comenzaron a disminuir, lo que llevó a Micron y Samsung a emitir sus advertencias de ganancias recientes. DRAMeXchange, una empresa con sede en Taiwán que rastrea el mercado, predice que los precios de DRAM caerán un 20 por ciento adicional en el primer trimestre.

 

Nvidia presenta un ejemplo extremo de auge y caída. La compañía de 25 años, pionera en los procesadores especializados que generan imágenes en videojuegos, se convirtió en una de las compañías más valiosas de Silicon Valley en 2017, ya que esos chips fueron adaptados para usos de inteligencia artificial por parte de los gigantes de Internet.

 

Pero los procesadores de Nvidia también se hicieron extremadamente populares para el proceso matemático de extracción de moneda digital, impulsando un aumento en la demanda que inflaba los precios y creaba una escasez de chips. Los compradores terminaron haciendo pedidos múltiples o demasiado ambiciosos, lo que dificulta que la empresa pueda controlar la demanda convencional de su tecnología.

 

La burbuja de la criptomoneda se desvaneció repentinamente el año pasado, causando que los ingresos y el precio de las acciones de Nvidia cayeran a medida que la compañía terminaba con inventarios adicionales de chips sin vender. El problema de la criptografía “terminó siendo mucho, mucho más grande” para la compañía de lo que se esperaba, dijo Hans Mosesmann, analista de Rosenblatt Securities. “Ha sido una historia loca”.

 

A pesar de la agitación, los ejecutivos y analistas de la industria dijeron que las condiciones comerciales siguen siendo mucho más saludables que las anteriores caídas de los semiconductores. Por un lado, una serie de fusiones ha reducido la competencia de precios. Se espera que compañías como Micron, que habitualmente perdieron dinero en ciclos pasados, sigan siendo sólidamente rentables incluso si las ventas disminuyen.

 

Más allá de eso, está el glorioso futuro, afirman los autores. “Con el tiempo, la tormenta pasará y estas compañías, Nvidia, Apple, Samsung, tendrán una posición privilegiada en la próxima curva de crecimiento tecnológico, que incluye inteligencia artificial, asistencia médica, autos de conducción automática, 5G”, dijo Munster, analista de Loup. “La curva es emocionante, jugosa y llena de oportunidades”.

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